El estaño regresa a la industria

Después de muchos años con la cotización por los suelos, el estaño está experimentando importantes alzas en los principales mercados internacionales. El tirón de la demanda y los problemas de los principales productores del metal explican esta tendencia, que podría extenderse en el tiempo.

El estaño es un metal que se ha utilizado prácticamente desde que los humanos comenzaron a hacer herramientas, sobre todo en aleación con el cobre, para la fabricación de bronce. Actualmente continúa siendo un material muy empleado tanto por la industria metalúrgica como en la electrónica. Sin embargo, desde mediados de la década de los ochenta hasta el año 2004, la cotización de este metal ha sido muy baja. Hoy, este sector vive un momento dulce con los precios en clara recuperación y en alza constante, hasta el punto de que es uno de los metales que más está repuntando en los mercados internacionales.

Después de varios años situándose en torno a los 3,5-4,5 dólares la libra, el precio del estaño en el mercado de Londres ha alcanzado una media de 6,62 dólares la libra en la primera quincena de noviembre, cuando solo un año antes se podía comprar a 3,98 dólares.

Aumento de la demanda
Para encontrar la explicación al aumento del precio del estaño hay que tener en cuenta varios factores.

En primer lugar, es preciso destacar el incremento en la demanda de este mineral. El estaño, que forma aleaciones con casi todos los metales, se usa principalmente en la fabricación de hojalata (hoja de acero recubierta de estaño), utilizada en envases para conservar alimentos y en el sector de la electrónica. En concreto, este metal se emplea en la fabricación de soldaduras, viéndose beneficiado por las restricciones ambientales que prohíben el uso de plomo. Ello ha acrecentado la demanda y presionado los precios al alza.

Aplicaciones del estaño

Por otra parte, resulta clarificador explicar también la coyuntura de los principales países productores del mineral: China, Indonesia y Bolivia.

China es el principal productor mundial de estaño y el segundo exportador. Cuando empezó a abrir su economía, inundó el mercado de estaño, lo que constituyó una de las causas del desplome del precio del mineral. No obstante, a medida que ha crecido su economía y ha ido teniendo más necesidad de estaño, ha pasado de ser exportador a comprar metal.

En Indonesia, el segundo productor mundial y primer exportador, el problema son las explotaciones de poca envergadura. En las islas de Bangka y Belitung, que posiblemente atesoran las mayores reservas de estaño del mundo, han aparecido en los últimos años pequeñas explotaciones y fundiciones, fomentadas por el incremento de los precios de esta materia prima, que han alcanzado una jugosa cuota de mercado dentro del panorama indonesio. El año pasado llegaron a representar un tercio de la producción global de estaño en ese país, al fabricar el 20% del metal refinado. Sin embargo, un gran número de ellas son ilegales y no respetan los más mínimos estándares medioambientales ni de seguridad. La pujanza de estas compañías ha logrado ser tal que los responsables de la empresa estatal P.T. Timah han denunciado que temían por el futuro de la sociedad ante las prácticas de estos pequeños productores.

Cierre de explotaciones
El Gobierno tomó cartas en el asunto y cerró estas explotaciones en octubre del año pasado. A pesar de que algunas de estas minas han vuelto a reanudar su actividad bajo supervisión de las autoridades indonesias, el país producirá este año alrededor de 90.000 toneladas de metal, frente a las 125.000 de 2006.

Por lo que respecta a Bolivia, tercer productor mundial de estaño, la reducción en la productividad de Indonesia le otorga un papel más relevante en el mercado de este metal, si bien el sector minero del país sudamericano no está exento de problemas, ya que se encuentra en un proceso de transición. El pasado mes de octubre, el presidente boliviano, Evo Morales, aprobó un decreto por el que se volvía a nacionalizar la explotación del estaño, que está ahora controlada por la empresa estatal Corporación Minera de Bolivia (Comibol). Esta decisión ha provocado una fuerte contestación por parte de los cooperativistas propietarios de pequeñas explotaciones y enfrentamientos con los mineros del estado.

Futuro de los precios
Parece que el precio del estaño se podría mantener en los niveles en los que está actualmente a lo largo del próximo año y que incluso podría incrementarse. En una reunión celebrada en Nueva York por la Asociación Americana del Estaño, los analistas apuntaron que su cotización podría bajar algo en los primeros meses de 2008, aunque volverá a repuntar hasta situarse en los siete dólares la libra. Argumentan que el encarecimiento del metal será consecuencia directa del descenso en las exportaciones de Indonesia, principalmente, y de China, que se halla en estos momentos al límite de su capacidad productiva.

Mina de estaño

La empresa PT Timah –principal productor indonesio– planea reducir drásticamente su producción y no quiere vender en el mercado minorista hasta que los precios se eleven. Además, ha iniciado conversaciones con el Gobierno para intentar establecer un cártel informal del estaño que establezca cuotas de producción que ayuden a mantener su valor por encima de los 15.000 dólares por tonelada. Si este cártel despega, la perspectiva es que los precios del estaño permanezcan mucho más altos durante un mayor período.

No obstante, algunos analistas difieren de esta visión. A largo plazo, el peligro para el estaño procede del plástico y el aluminio. A 15.000 dólares la tonelada, los productores de envases que hoy en día dependen del estaño tendrán grandes incentivos para alejarse del metal. El estaño tiene otro gran mercado, las aleaciones con plata que están sustituyendo al plomo en las aplicaciones electrónicas, si bien este sector no puede esperar absorber los volúmenes de estaño empleados en el envasado de alimentos. Si el cártel funciona y perduran las circunstancias actuales, se prevé que los precios del estaño persistan en niveles históricamente altos durante un tiempo, aunque podrían caer si finalmente desciende la demanda de estaño para envases.

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4 Comments

  1. Pablo Rodriguez dice:

    Hola. estamos trabajando con scrap informatico en Bs As. Busco algun metodo efectivo para recuperar el estaño de las plaquetas informaticas y electronicas. Dejo mi mail: datascrap@hotmail.com
    Muchas Gracias. Saludos.
    Pablo.

  2. NICOLAS LABRADOR dice:

    Hola. estamos trabajando con material informatico en Montevideo URUGUAY Y tambien necesito saber de algun metodo para extraer estaño de las placas electronicas

  3. NICOLAS LABRADOR dice:

    muchas gracias

  4. toledo juan dice:

    yo tambien trabajo con chatarra electronica y nesesito saber lo mismo juanzurdito@hotmail.com

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